Christian Taylor: Amerikaanse olympisch kampioen is in Nederland thuis gekomen

ENGLISH VERSION

Niet skiën met zijn Oostenrijkse vriendin en géén voetbalwedstrijd van Ajax bezoeken uit angst voor blessures, maar wel huis en haard achterlaten om duizenden kilometers verderop een nog betere atleet te worden: hinkstapspringer Christian Taylor (27) heeft alles over voor z’n carrière. Het bracht de Amerikaan al twee olympische én drie wereldtitels. ‘Maar in Nederland heb ik geleerd dat niet alles om winnen draait.’

Ik kan me geen procentje afleiding veroorloven. Ik ga ergens vól voor óf helemaal niet.

Taylor is een nieuwsgierige man met een open geest. Graag zou hij een trainingscentrum bouwen om jongeren die opgroeien in armoede weg te houden van criminaliteit en zicht op een mooie sporttoekomst te geven. Máár zeker niet voor hij zijn carrière op het WK 2021 in eigen land afsluit. Het liefst zou hij voor die tijd nog een wereldrecord en gouden olympische plakken op de hink-stap-sprong en de 4×400 meter aan zijn cv toevoegen. Daarvoor zijn oogkleppen nodig, weet hij. ‘Ik kan me geen procentje afleiding veroorloven. Ik ga ergens vól voor óf helemaal niet.’

Daarom ook is de Amerikaan op zijn 27e al tig keer verhuisd. Van geboorteplaats Fayetteville (Georgia), ging het naar Florida waar hij zich op de universiteit doorontwikkelde en later volgde hij het spoor van coach Rana Reider naar Engeland en Nederland. Tumbleweeds, noemde Taylor hun gezelschap ooit grappend. Omdat Reiders atleten net als tuimelkruid altijd ‘on the move’ zijn. Eindbestemming: nóg beter worden.

Nooit meer naar huis

Toch heeft de man die met 18,21 meter de een-na-verste sprong ooit maakte, sinds begin 2015 rust gevonden in Papendal. ‘Afgezien van mijn jeugd- en collegetijd heb ik in mijn leven nog nooit zo lang op één plek gewoond. Wat mij betreft vertrekken we ook niet meer. Ik smeek mijn coach de hele tijd om de banden met NOC*NSF goed te houden.’
Waarom hij juist in Nederland zo graag in zichzelf investeert? ‘De sportsfeer op Papendal is fantastisch. Ik woon in één huis met atleten uit allerlei verschillende sporten. Hun dromen en drang om iedere dag beter te worden, inspireren mij. Net alsof je het hele jaar door in een olympisch dorp leeft.’

Taylor is waarschijnlijk de grootste atleet die dagelijks op Papendal rondstapt. Sporttechnisch kunnen zijn Nederlandse trainingsmaten hem weinig leren. ‘Maar ze hebben me iets belangrijkers bijgebracht: de balans vinden’, zegt de kersverse wereldkampioen met het goud van Londen 2017 nog in zijn hand. ‘In het Amerikaanse systeem ben ik opgevoed met het idee dat alleen winnen telt en je je tegenstanders kapot moet maken. Nederlanders hebben me laten zien dat je de drang om de beste te willen zijn met genieten kunt combineren. Waarom zou ik niet én een lekkere wandeling over het strand van Noordwijk kunnen maken én me optimaal voor kunnen bereiden op het WK? Door die Nederlandse mentaliteit heb ik meer plezier in de sport gekregen.’

Nieuw land ontdekken

Wat hem ook plezier deed: het land ontdekken. Sinds Atletiekunie-directeur Ad Roskam hem twee jaar geleden in contact bracht met TopSportLease (TSL) crosst de hinkstapspringer op vrije dagen in zijn TSL-bolide het hele land door. ‘Den Haag, Rotterdam, Amsterdam, Giethoorn: ik ben bijna overal al geweest. Iedere buitenlandse sporter raad ik aan van de leasemogelijkheden van TSL gebruik te maken. Ze hebben prachtige auto’s, de service is perfect en het geeft de vrijheid je nieuwe land te ontdekken. Echt bizar hoeveel mooie dingen er op zo’n klein stukje grond te zien zijn. Arnhem zelf, met die mooie Rijn, is ook echt mijn stad geworden. In Amerika weet bijna niemand wie ik ben, hier word ik herkend op straat. Die erkenning vind ik prachtig.’

Dat zorgde voor een opmerkelijk moment toen Taylor, net in het bezit van zijn tweede olympische titel, vorig jaar na de Spelen Rio de Janeiro wilde verlaten. Een Nederlandse vrouw schoot hem aan op het vliegveld. Ze vertelde dat haar broer een maand eerder de gondel had bestuurd waarmee Taylor door Giethoorn voer. Hij had niet kunnen bevatten dat diezelfde atleet een paar weken later op tv ineens naar het hink-stap-spring-goud vloog.

‘Ongelooflijk dat je zó iemand tegenkomt in die enorme mensenmassa van Rio’, straalt Taylor. ‘Het was naast die gouden plak mijn mooiste olympische ervaring. Die ontmoeting liet zien hoe klein en hecht Nederland kan zijn. Voor het eerst in mijn leven heb ik het idee dat ik ergens roots heb opgebouwd. Toen ik vanuit Rio naar Schiphol vloog voelde het alsof ik naar huis ging. Ja echt, ik ben me een beetje Nederlands gaan voelen.’

BENIEUWD NAAR DE DS3?